¿Cómo surgió la vida en la Tierra?

A ti, que estás vivo, te mueves, comes y respiras, la vida te parecerá algo de lo más normal. Pero de los miles de planetas que conocemos actualmente, solo sabemos de uno que tenga vida: el nuestro. ¿Coincidencia? No lo creo.

Con esto no estoy diciendo que no haya vida en otros planetas, solo estoy diciendo que de momento no se ha encontrado (y no será porque no se esté buscando, que se intenta como se puede). Lo que quiero transmitir es que es muy difícil buscar algo que no se conoce, y que para poder conocer la vida en otros planetas, tenemos que empezar por entender muy a fondo la vida de la Tierra. No describirla, no clasificarla, sino entenderla* 

En esta entrada vamos a analizar cómo surgió la vida en la Tierra y cómo llegó a convertirse en lo que conocemos ahora. Si sabes cómo funciona esto, lo demás será pan comido y podrás ponerte a buscar vida en cualquier esquina (?)



Al principio de los principios, no había nada. Y luego vino en Big Bang. Esto de luego es relativo, claro, porque si antes del Big Bang no existía el tiempo, tampoco existía un "luego". El caso es que voy a asumir que todo esto lo sabemos ya. Nuestra historia comienza in media res, hace más o menos 4500 millones de años, con un planeta Tierra casi recién formado. Al principio, la temperatura era tan alta que estaba completamente fundido, pero rápidamente se enfrió y así apareció una corteza sólida y océanos, así como una atmósfera. Por supuesto, esto no se parecía en nada a lo que conocemos ahora mismo, pero de una forma u otra, y por inhóspito que pareciera nuestro planeta, se dieron las condiciones adecuadas para albergar vida.


La verdad es que nadie puede saber a ciencia cierta, al menos de momento, cómo surgió la vida en la Tierra. Se han planteado diversas hipótesis, algunas más explicativas que otras, en general bastante variopintas. Pero antes de hablar de ellas, varias cosas que hay que puntualizar.

La primera idea que hay que tener en cuenta es que parece obligatorio que todos los seres vivos de la Tierra compartan un antepasado común. Hay muchísimos mecanismos biológicos y bioquímicos comunes a todos los seres vivos, por ejemplo, muchas rutas metabólicas, la forma de transmitir la información de generación en generación, las moléculas en las que se basan... Se cree que es imposible que descendientes de dos antepasados completamente diferentes converjan para dar lugar a una bioquímica tan parecida.

Por tanto, esto nos lleva a pensar que la vida no aparece en la Tierra desde varias fuentes, sino solo desde una (volveremos a esto un poco más adelante).

La segunda idea es que cuanto más se estudian los seres vivos actuales, los fósiles y las rocas de la Tierra, así como el panorama que nos presentan otros planetas, más se sabe de este tema. Se van planteando nuevas hipótesis, se van desechando viejas y se van perfilando otras.


La vida la puso en la Tierra un ser superior

Posiblemente la hipótesis más antigua de todas, y aún no se ha podido desmentir por completo. Sus defensores postulan que en el universo existen seres superiores, al modo de dioses, que decidieron crear la vida en la Tierra por algún motivo que desconocemos.

Quizás aquí muchos estéis pensando en la Biblia: en el Génesis Dios creó la Tierra y la vida sobre ella. Pero no hay por qué limitarse solo a esto: las posibilidades que ofrecen los seres superiores son infinitas. Hace tiempo hablamos de los tipos de Civilizaciones y mencionamos a la de Tipo V como dioses, capaces de estar por encima del Universo y ser los reyes de la creación ¿tendría sentido entonces que ellos nos hubieran creado?

Ni confirmo ni desmiento, siguiente.

La creación de Adán, de Miguel Ángel.


La vida llegó Tierra procedente de otro sitio

Básicamente, estamos hablando de la hipótesis de la panspermia, que viene a decirnos que el origen de la vida tenemos que buscarlo en los extraterrestres. Postula que la vida surgió en otro planeta o satélite (podría ser en cualquier sitio del universo) y ha llegado a la Tierra en algún meteorito o cometa que chocó contra la Tierra o dejó caer algún fragmento.

Esta teoría puede parecer una locura. En primer lugar, implicaría que los microorganismos (suponemos que lo que llegó a la Tierra serían microorganismos) han tenido que sobrevivir en el espacio exterior, al contacto con la atmósfera de la Tierra y al impacto.

Sin embargo, existen estudios que demuestran que hay microorganismos que pueden sobrevivir en el espacio (por ejemplo, en un viaje a la Luna se transportaron bacterias por accidente que luego se pudieron revivir sin problemas). Además, se han encontrado en la Tierra indicios de que a nuestro planeta podría llegar vida de otros planetas (basándose en pruebas geológicas). Prometo que en algún momento hablaré más a fondo del tema de la panspermia, pero hoy no es ese día.

Esto es un tardígrado, un animal diminuto que se considera el ser vivo más resistente. Puede sobrevivir en el espacio exterior sin despeinarse y a todo tipo de condiciones extremas.


En segundo lugar, la hipótesis de la panspermia implica que la vida que llega a la Tierra es capaz de sobrevivir, reproducirse y más adelante evolucionar aquí. Esto se hace extraño, ya que cada forma de vida está adaptada al sitio del que procede. Pero también es cierto que la vida, tal y como la conocemos, ha demostrado ser capaz de adaptarse a todo tipo de situaciones. Encontramos seres vivos en lugares de todo tipo, desde salinas hasta volcanes, pasando por los fondos oceánicos.

Sí, como he dicho hace dos párrafos, esta teoría puede parecer una locura. Pero cualquiera que haya trabajado en cultivo celular o en microbiología, sabe que las cosas se contaminan con solo mirarlas. Que tú estás ahí, teniendo un cuidado pasmoso en la campana, desinfectándolo todo, haciéndolo perfecto... y ¡pum! dos días más tarde estás mirando la placa y preguntándote de dónde narices ha salido esta contaminación.

Lo que quiero decir con esto no es que trabajar en el laboratorios sea desagradecido, sino que no me parece tan descabellado que algo así pueda ocurrir. OJO: no estoy diciendo que sea el caso de la Tierra (sinceramente, yo no me quedo con esta teoría), pero sí creo que es algo que ha podido ocurrir en otros sistemas... O que podría ocurrir en una de vuestras historias *guiño guiño*


La vida surgió en la Tierra por sí sola

Creo que esta es la hipótesis a la que los científicos nos aferramos con más fuerza. Y no por nada, sino porque las dos anteriores generan más dudas de las que resuelven. Si la vida la creó un dios ¿cómo lo hizo?¿y qué dios es ese?¿y quién le creó a él?¿y dónde está ahora? Y si la vida tiene origen extraterrestres ¿de dónde viene?¿y cómo surgió la vida en ese planeta extraterrestre? Como veis, nos ayudan a resolver una parte pequeña del puzle pero no nos solucionan nada. Esta hipótesis es diferente.

Cuando nuestro planeta era solo un trozo de roca con océanos y atmósfera, había todo tipo de moléculas diseminadas por ahí. La mayoría eran sencillas y o bien "venían ya con el planeta"o bien habían aparecido por reacciones químicas entre los compuestos de los gases, las rocas y el agua. Pero como ya hemos comentado en más de una ocasión, la vida se basa en moléculas orgánicas, que son más complejas y están basadas en carbono.

Aminoácidos, las piezas que forman las proteínas. Como veis, de sencillos no tienen nada.


Lo primero que tuvo que ocurrir es que estas moléculas sencillas reaccionaran entre sí para dar moléculas complejas. En un principio se pensaba que era imposible que la materia orgánica (es decir, la que compone a los seres vivos) surgiera directamente de la inorgánica, pero no lo es. En ese momento, en los océanos de la Tierra se podía encontrar sobre todo agua, metano, amoníaco e hidrógeno. Además, estaban expuestos a la energía ultravioleta del sol y a energía eléctrica, porque en esa época había continuas tormentas.

Todo esto propició que las moléculas sencillas reaccionaran entre ellas para dar moléculas más complejas, las que llamamos orgánicas. Estas orgánicas después seguirían reaccionando entre ellas en una escala creciente de complejidad.

El hecho de que moléculas orgánicas pudieran surgir a partir de inorgánicas lo demostró Stanley Miller ya en el 1953. Lo que hizo fue poner los componentes que habría tenido la Tierra en ese momento en una esfera de vidrió y sometiéndola a electricidad. Después comprobó que en ese caldo habían aparecido moléculas orgánicas que antes no estaban ahí. Esto supuso en su día un cambio en la mentalidad de muchos. Si queréis leer más sobre el experimento, podéis investigarlo bajo el nombre de "experimento de Stanley Miller" por ejemplo aquí y aquí.

Montaje del experiemento de Stanley Miller, donde demostró que moléculas orgánicas podían formarse a partir de inorgánicas (antes se creía que solo eran capaz de formarse por mediación de seres vivos).


En este caldo primigenio, o sopa primordial (como nos ha dado por llamarlo), que eran en ese momento los océanos de la Tierra, es donde se dieron las condiciones para que pudiera surgir la vida. Se cree que en ese momento se logró cumpliendo tres requisitos:

  • Con moléculas que se pudieran autorreplicar, es decir, crear copias de sí mismas. Esto es una forma de ir pasando la información a otras generaciones y que perdure en el tiempo.
  • Con un metabolismo, es decir, adquiriendo la capacidad de autorrepararse y de alimentarse y crecer.
  • Con membranas, que aislaran algunas moléculas y crearan un "dentro" y un "fuera", regulando lo que puede entrar y lo que no.

Se cree que la molécula que daría lugar a la vida es el RNA, (molécula del mismo tipo que el DNA), ya que es capaz de contener información en su secuencia (igual que el DNA, vaya) y también tiene capacidad para catalizar algunas reacciones químicas. 

Imagen del RNA y del DNA.


Por otro lado, se piensa que el primer metabolismo tuvo lugar cerca de las fuentes hidrotermales de los océanos donde había gran cantidad de sulfuro y hierro. Estas sustancias fueron las que podrían haber dado lugar a las primeras proteínas, que como sabéis, son las que actualmente lo sustentan todo y cargan sobre sus fuertes hombros la mayoría de tareas de una célula. 

Por último, las formación de membranas seguramente tuvo lugar gracias a lípidos con doble cara: una hidrofílica (con gusto por el agua) y otra hidrofóbica (que no se duchan ni una vez al año). En agua, estos lípidos tienden a agrupar su cara hidrofóbica escondida del agua, formando una especie de burbujas, o bien bicapas, como las de la foto. Esto habría servido para separar compartimentos (las células actuales tienen membranas que son bicapas lipídicas con proteínas insertadas que separan lo que es dentro y fuera de la célula y también a veces orgánulos dentro de ella).

La parte roja es la que tiene afinidad por el agua, y las colitas son las que la repelen (en cambio, sí que tienen afinidad por el aceite).


Esto daría lugar a las primeras células, a partir de las cuales surgiría la diversidad que conocemos hoy día, después de cambios, cambios y más cambios. Hay que tener en cuenta que todo esto no ocurrió a escala de tiempo humana, sino a escala de cientos de millones de años. Nada de esto fue rápido, evidentemente, pero llegó a pasar.


¿Y después?

Las formas de vida, llegadas de donde fuera, evolucionaron rápidamente y consiguieron adaptarse a la Tierra entera, llenándolo todo. Transformaron la atmósfera de la Tierra, los océanos, y cada cambio llevaba asociado también un cambio en la vida. 

Hay que entender que todo esto son procesos lentísimos y que apenas se han producido cambios bruscos (aunque seguro que alguno ha habido). Por eso, si estáis pensando en crear vuestro propio mundo, dadle tiempo. 

En algún momento, una forma de vida de las existentes en ese instante divergiría para acabar dando lugar a todas las que conocemos hoy en día. Ya os he dicho antes que todas las formas de vida de la Tierra surgen a partir de una sola, porque su bioquímica es demasiado parecida como para surgir de varias. Nosotros llamamos LUCA a ese último ancestro común a partir del cual vendríamos todos los demás, el Last Universal Common Ancestor. 

Y esto me lleva a volver a lo del principio. El hecho de que todos provengamos de LUCA, prácticamente excluye que la vida venga de varios sitios. Si un dios ha creado una vida y otra ha surgido de casualidad ¿que nos hace pensar que luego todo vaya a estar basado en los mismos mecanismos? Y esto es equivalente a una vida que venga del espacio exterior. 

Lo que sí que puede haber ocurrido es que varias vidas diferentes llegaran a poblar la Tierra en un determinado momento, pero solo una prosperar lo suficiente (y por eso nosotros venimos solo de una). Algo equivalente a esa época en la que convivían Neardentales y Cromañones, pero nosotros venimos solo de los Cromañones (más o menos y con muchísimos matices). 

Pero de nuevo, esto no podemos saberlo, solo intuirlo con más o menos pruebas (generalmente menos). Lo malo es que siempre quedará esa curiosidad insatisfecha. Pero lo bueno es que nos deja mucho espacio a la imaginación, a coger la versión que más nos guste sin que alguien venga a decirnos que no tenemos ni idea, o que estamos siendo poco fieles a la realidad.

El árbol de la vida.


Espero que esta entrada os haya aclarado un poco cómo pudo surgir la vida en la Tierra, que es algo en lo que raramente se piensa, porque se da por hecho. Me gustaría ahondar un poco más en las hipótesis y de hecho, mi idea principal era hacerlo hoy, pero quiero hacer entradas de blog y no sagas, ya me entendéis. Para el futuro, me gustaría explicar más en detalle cómo funciona la vida en bases generales (aunque ya lo hice un poco aquí) y también hablar sobre evolución. ¿Qué opináis? Podéis dejármelo en los comentarios y los valoraré, I promise. 

Espero también que os haya gustado y sobre todo, que os haya dado muchas ideas. Si ha sido así, no olvidéis compartir en las redes, comentar y si queréis tirar la casa por la ventana, invitarme a un café virtual. ¡Hasta el próximo domingo! :D



*Que sííí, que para entenderla hace falta describirla y clasificarla, pero que ese no es el caso ahora.


Raquel Alonso Román

5 comentarios:

  1. Me extraña que preguntes "¿tendría sentido entonces que ellos nos hubieran creado?" pues la respuesta seria si, referente al hecho de que existimos ahora mismo(a menos que entremos en teorías/filosofias donde explican que no existimos en realidad) pues a uno o varios creador les pareció que crear la vida tenia todo el sentido pues aquí estamos. No me tome el tiempo de comentar esto para defender mi postura y creencia, solo que me pareció que toda pregunta merece una respuesta, la que tu formulaste tenia una sencilla respuesta.

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    1. Tienes razón, la respuesta es sencilla. Supongo que tenía que haber formulado la pregunta de otra manera, ya que iba más sobre si eso podría ocurrir. Por ejemplo, si decimos que Dios es omnipotente y omnipresente y además bondadoso y nos ama ¿por qué existe el mal? Tampoco quiero entrar en esto pero bueno, el caso es que mi pregunta iba más sobre las incoherencias que pudiera haber.
      ¡Gracias por la aportación, un saludo!

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    2. Ahora entiendo tu intención, la situación se presta a lo incongruente si enfrentas esos hechos uno contra el otro, pero no es el lugar para entrar en esos temas, aunque nuevamente la respuesta que aclararía el asunto (terminemos por creerla o no) es de hecho sencilla y practica.
      Un saludo, me gusta los temas que tratas.

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